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Cuando Ahmad Ayyad se despertó, estaba delirando. No supo dónde estaba, por qué tenía un tubo en la garganta o cuánto tiempo había pasado desde la última vez que alimentó a su perro.

Y cuando miró hacia abajo, no pudo reconocerse a sí mismo. Si bien antes era un atleta de 97 kilos con músculos marcados y una fuerza asombrosa, ahora el hombre de 40 años parecía una persona completamente diferente.

“Me desperté y miré mis brazos, mis piernas y mis músculos habían desaparecido“, dijo. “Estaba un poco asustado, ¿dónde están mis piernas? ¿A dónde fueron mis piernas?”.

Ayyad es un sobreviviente del coronavirus. Los médicos lo pusieron en coma inducido durante 25 días para salvarle la vida.

Han pasado poco más de dos meses desde esos días y todavía se está recuperando. Sigue sin aliento a veces. Aún recuperándose del daño a su pulmón y corazón.

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Pero tiene un mensaje: para aquellos que se niegan a usar una mascarilla durante esta pandemia, para aquellos que desprecian las guías de salud pública, para aquellos que están en el mejor momento de su salud y se sienten invencibles contra el coronavirus.

“Me preocupa mucho ver a la gente tomar esto a la ligera”, dijo a CNN el martes. “Lo conseguí y sobreviví, y todavía estoy aterrorizado”.

Cómo empezó todo

Comenzó con una abrumadora sensación de debilidad.

Una semana, Ayyad dirigía su propio restaurante y club en Washington, DC, mientras trabajaba en el negocio de muebles de su familia. Estaba compitiendo en maratones y compitiendo en carreras de obstáculos, tomando clases semanales de baloncesto y boxeo, uno de sus deportes favoritos.

La semana siguiente, toda su vida había cambiado. Subir las escaleras lo dejaba exhausto. Al igual que cocinar, hablar y conducir.

Luego vinieron la tos y los estornudos. Eventualmente tuvo fiebre alta, pérdida total de energía y el apetito, y dificultad para respirar. Ayyad pensó que tenía gripe.

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Pero después de que uno de sus amigos, un asistente médico, lo instó a ir al hospital, llegó un Uber al Hospital Sibley Memorial el 15 de marzo. Sus sospechas fueron confirmadas; dio positivo por influenza y coronavirus.

Su condición continuó empeorando. Lo colocaron en un respirador e inmediatamente lo transfirieron al Hospital Johns Hopkins en Baltimore, donde lo pusieron en coma inducido.

La mayoría de los pacientes con coronavirus a quienes se les colocan ventiladores son puestos en coma inducido, ya que generalmente son demasiado incómodos para permanecer relajados con un tubo en la garganta, lo que les hace sentir que no pueden respirar.

Ayyad se convirtió en el tercer paciente con COVID-19 del hospital y el primero a quien pusieron un ventilador, dijo el recinto médico. 

Si bien los médicos no están seguros de por qué el atleta estuvo en mayor riesgo, especialmente con una salud tan buena y sin condiciones preexistentes, “podría haber factores” que aún no entienden completamente, dijo la Dra. Sandra Zaeh, que trató a Ayyad en el hospital y continuó cuidándolo después de que regresó a casa.

“Fue extremadamente emocional”, dijo Ayyad. “Sabía que estaría en esto completamente solo. Luego llamé a mi amigo y le dije que recogiera a mi perro. Y eso fue todo. No sabía lo que vendría. No sabía si era la última vez hablaría con ellos. No sabía si estaba a punto de morir“.

Lo que paso después

Ayyad no sabe con certeza cuándo o dónde estuvo expuesto al virus. Una semana antes de que comenzara a mostrar síntomas, realizó un viaje de tres días a Florida para visitar a su hermano. Pudo haber sido entonces.

Mientras yacía en una cama de hospital, los miembros de su familia estaban atormentados temiendo que podrían perderlo sin siquiera tener la oportunidad de despedirse.

Cuando su madre, Zeinab Ayyad, vio por primera vez a su hijo después de que fue dado de alta, estalló en llanto. Ansiaba sostener a su hijo en sus brazos. En cambio, se vio obligada a pararse lejos en una calle y verlo entrar a su departamento para ponerse en cuarentena en soledad.

Cada tres días, ella cocinaba para él comidas palestinas (hojas de parra rellenas, Molokhia, Maqluba) y hacía todo lo posible para “engordarlo”, bromeó.

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“Tuve pesadillas todas las noches, llamaba al hospital a las 3 a.m. solo para asegurarme de que todavía estaba vivo”, dijo Zeinab a CNN.

Cómo están las cosas ahora

Después de casi un mes sin alimentos sólidos, Ayyad recuerda claramente el momento en que volvió a comer. “Era compota de manzana”, dijo. “Estaba tan feliz. Ese primer bocado, se sintió tan satisfactorio. Bueno, antes de darme cuenta de que había olvidado cómo tragar. Fue como si no recordara cómo comer. Tuve que aprender eso de nuevo. Pero no olvidaré la compota de manzana”.

No era solo tragar lo que el atleta tenía que aprender de nuevo. Tampoco podía hablar ni caminar. Durante las siguientes tres semanas, cada movimiento le quitó el aliento, elevó su ritmo cardíaco y lo dejó sin aliento.

Pero estaba lejos de desanimarse. Todos los días, Ayyad intentaba algo nuevo. Primero comenzó con extensiones de piernas desde su cama de hospital usando las mantas. Luego fueron las estocadas laterales. Finalmente se levantó de la cama, en cuclillas y caminando paso tras paso. Estaba decidido.

Después de finalmente irse a casa el 22 de abril, Ayyad pesaba 27 kilos menos. Tenía un coágulo de sangre en el brazo izquierdo, daños en el corazón y los pulmones, y pasó el mes siguiente luchando por hacer algo sin perder el aliento.

Pero todos los días, poco a poco, recuperaba su peso y sus músculos. “Parece que se está recuperando muy bien”, dijo Zaeh, el médico.

“Fue notable pasar de verlo en su peor momento en la UCI, intubado, profundamente sedado y sobre su estómago para ayudarlo a respirar, a verlo en casa. Sonreía y hablaba de lo feliz que le hacía trotar por un corto rato y sentarse afuera con el sol en la cara“, dijo Zaeh.

Ayyad ahora está casi de vuelta en la normalidad. Mientras vuelve al boxeo, hace ejercicio todos los días, juega baloncesto y, se prepara para correr maratones pronto, todavía está preocupado por el virus.

La gente está actuando como si se hubiera ido. No es así. Usa tu mascarilla. No te reúnas en grandes grupos. Cuídate a ti mismo y a las personas que te rodean”, dijo Ayyad.

“Tómatelo en serio. No es una broma. Puede matarte, incluso si crees que eres saludable e inmune a él. No lo eres”.

Él sabe. Espera que otros no tengan que descubrirlo de la manera difícil.

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